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C’est quoi le nitrate d’ammonium ?

nitrate d'ammoniumPrésenté comme l’origine des explosions dévastatrices de Beyrouth, le nitrate d’ammonium n’est pas destiné à l’usage militaire, mais c’est plutôt un engrais «azoté». Sous forme de granulés blanc inodore, l’ammonitrate ou le nitrate d’ammonium n’est pas un combustible, mais un comburant, c’est-à-dire qu’il permet la combustion d’une autre substance en feu.

Ce type d’engrais est utilisé dans le monde entier pour obtenir un meilleur rendement et est jugé indispensable par de nombreux agriculteurs. Ainsi, en Gironde, Benoît Labouille cultive sur 200 hectares du maïs, du colza et des légumes pour partie en conventionnel, pour partie en bio: il indique mercredi à l’AFP utiliser chaque année «un peu plus de 10 tonnes» d’ammonitrate, un engrais composé de nitrate d’ammonium, «sur presque toutes les cultures en conventionnel». Cette formule d’engrais azoté est «très utile», dit-il, car «directement assimilable par la plante» qui a besoin d’azote pour se développer et bénéficie ainsi d’un «petit effet de boost». «C’est hyper important», résume-t-il. Il précise stocker cet engrais «sous des hangars propres, secs» et à l’écart. Le Liban est connu pour être un gros consommateur d’engrais: avec 330 kilos par hectare, le pays en utilise deux fois plus que la moyenne mondiale, relevait en février l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO).

Le nitrate d’ammonium est également utilisé dans la fabrication d’explosifs. «Mélangé au TNT (trinitrotoluène) ou à la pentrite, il est utilisé dans le bâtiment, les mines et les carrières», précise la Société chimique de France. D’autres usages mineurs existent pour ce corps chimique, comme propulseur dans l’industrie aérospatiale pour ses propriétés oxydantes. Dissout dans l’eau, il provoque une réaction endothermique utilisée pour les sacs réfrigérants.

En apiculture, la fumée blanche qu’une petite quantité du nitrate produit en brûlant permet d’anesthésier les abeilles afin de pouvoir déplacer une ruche. Le nitrate d’ammonium (NH4NO3) est le fruit de la réaction entre l’ammoniac et l’acide nitrique. La Russie est de loin le premier pays producteur, avec près de 10 millions de tonnes en 2017, soit 45 % de la production mondiale, selon la FAO. Principalement utilisé dans l’agriculture, il subit une saisonnalité des prix: le prix moyen de la tonne s’élevait à 214 euros à fin 2018/début 2019, selon la Commission européenne.

Le composé, comme ses dérivés, est soumis à des règles strictes: il convient «d’isoler le stockage d’engrais des produits incompatibles avec le nitrate d’ammonium, surtout en cas d’incendie», précise une fiche technique du ministère de l’Agriculture, qui cite notamment les liquides inflammables, les gaz liquéfiés sous pression ou les liquides corrosifs. Il souligne qu’un des principaux dangers liés aux engrais contenant du nitrate d’ammonium est «la détonation des ammonitrates à haut dosage», soit ceux contenant plus de 28 % d’azote. Il ajoute que «ce danger est généralement considéré comme peu probable pour les produits conformes à la norme et stockés dans des conditions normales».

Pour le fabricant norvégien d’engrais minéraux Yara, «en général, les engrais à base de nitrate d’ammonium sont sûrs s’ils sont manipulés selon les réglementations européennes et celles du secteur», souligne-t-il à l’AFP, précisant qu’il respecte pour sa part «strictement les standards de sécurité, qui s’appliquent également aux prestataires». «Insensible aux chocs et aux frottements, le nitrate d’ammonium est un explosif « médiocre » sauf s’il est mélangé à des combustibles comme des hydrocarbures, ou s’il est fondu et confiné lors, par exemple, d’un incendie violent», indique la Société chimique de France.

(Avec Agences)

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